EL MISTERIO Y LAS FILTRACIONES DE UN INFORMANTE

ENCONTRADOS 18 EXOPLANETAS DEL TAMAÑO DE LA TIERRA ¿VIDA INTELIGENTE?

Los 18 planetas se perdieron por completo en los datos del Telescopio Espacial Kepler en las búsquedas anteriores.

Uno de ellos es el exoplaneta más pequeño encontrado hasta la fecha, mientras que otro mundo puede tener las condiciones necesarias para albergar la vida como la conocemos. Un total de 18 planetas del tamaño de la Tierra se han descubierto más allá de los confines de nuestro sistema solar. Algunos de los mundos recientemente identificados son tan pequeños que las encuestas anteriores los habían pasado por alto.


Investigadores del Instituto Max Planck para la Investigación del Sistema Solar (MPS), la Universidad de Göttingen y el Observatorio Sonneberg, volvieron a analizar parte de los datos del Telescopio Espacial Kepler de la NASA con un nuevo método más sensible que desarrollaron.


El equipo estima que su nuevo método tiene el potencial de encontrar más de 100 exoplanetas adicionales en todo el conjunto de datos de la misión Kepler. Hasta ahora, más de 4,000 planetas que orbitan estrellas fuera de nuestro sistema solar han sido identificados por expertos. De estos llamados exoplanetas, alrededor del 96 por ciento son significativamente más grandes que nuestro planeta, y la mayoría de ellos son comparables en tamaño a las dimensiones de los gigantes gaseosos de nuestro sistema solar, Neptuno o Júpiter.

Sin embargo, es probable que este porcentaje no refleje las condiciones reales en el espacio, ya que los planetas alienígenas más pequeños son mucho más difíciles de rastrear que los grandes. Además, los científicos han revelado que los pequeños mundos son objetivos fascinantes en la búsqueda de planetas potencialmente habitables, similares a la Tierra, fuera del sistema solar.


Según los astrónomos, los 18 mundos recién descubiertos entran en la categoría de mundos similares a la Tierra. El más pequeño de ellos es solo el 69 por ciento del tamaño de la Tierra; Según informan los investigadores, el más grande es apenas más del doble del radio de nuestro planeta.


Sin embargo, los expertos dicen que los mundos recién encontrados tienen otra cosa en común: los 18 planetas se perdieron por completo en los datos del Telescopio Espacial Kepler en las búsquedas anteriores.

La razón, dicen los astrónomos, es que los algoritmos de búsqueda comunes no eran lo suficientemente sensibles. En su búsqueda de mundos distantes, los científicos a menudo utilizan el llamado método de tránsito para buscar estrellas con gotas de brillo recurrentes periódicamente. Si una estrella tiene un planeta cuyo plano orbital está alineado con la línea de visión de la Tierra, el planeta oculta una pequeña fracción de la luz de la estrella cuando pasa frente a la estrella una vez por órbita.


Pero eso no siempre puede ser el caso. "Los algoritmos de búsqueda estándar intentan identificar repentinas caídas en el brillo", explica el Dr. Rene Heller de MPS, primer autor de las publicaciones actuales. “En realidad, sin embargo, un disco estelar aparece ligeramente más oscuro en el borde que en el centro. Cuando un planeta se mueve frente a una estrella, por lo tanto, inicialmente bloquea menos luz estelar que en la mitad del tránsito. La atenuación máxima de la estrella se produce en el centro del tránsito, justo antes de que la estrella se vuelva gradualmente más brillante ", explica el investigador.

Los planetas más grandes generalmente producen un brillo profundo y claro de sus estrellas anfitrionas, de modo que la variación sutil de brillo de la estrella en el centro apenas juega un papel en su descubrimiento.


Pero cuando miramos planetas más pequeños, las cosas cambian y son más desafiantes. Su efecto sobre el brillo estelar es tan pequeño que es extremadamente difícil distinguirlo de las fluctuaciones naturales del brillo de la estrella y el ruido que necesariamente conlleva cualquier tipo de observación.


El equipo de investigadores dirigido por Heller ahora ha podido demostrar que la sensibilidad del método de tránsito puede mejorarse significativamente si se asume una curva de luz más realista en el algoritmo de búsqueda. "Nuestro nuevo algoritmo ayuda a dibujar una imagen más realista de la población de exoplanetas en el espacio", resume Michael Hippke, del Observatorio Sonneberg. "Este método constituye un importante paso adelante, especialmente en la búsqueda de planetas similares a la Tierra".

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